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homenaje a Carl Sagan

12/20/06

De casualidad me he enterado de que hoy 20 de diciembre del 2006 se cumple el 10º aniversario de la muerte de Carl Sagan, y de la existencia de una curiosa y original iniciativa: escribir un artículo dedicado a él en todos los blogs del mundo. Por suerte todavía estoy a tiempo, así que me pongo manos a la obra.

Primero decir que Carl Sagan es uno de los mayores divulgadores científicos de todos los tiempos. Aunque no os suene de nada, es casi imposible (sobretodo los que tuvimos nuestra infancia en los 80) que no hayáis visto algún capítulo o leído algo sobre la archiconocida serie Cosmos, que trataba sobre el origen del universo y la vida desde un punto de vida totalmente científico. carl sagan

No me voy a entretener en más detalles sobre su vida, para eso os remito como siempre a su biografía en la wikipedia. En lugar de eso voy a hablar de la mayor influencia que tuvo Carl Sagan sobre mí, que fue el darme a conocer la ecuación Drake (a veces también llamada ecuación Sagan). Esta curiosa ecuación nos da ni más ni menos el número de civilizaciones en nuestra galaxia con las que podemos tener esperanza de contactar.

Ésta es la formulación de la ecuación Drake:

ecuacion drake

donde:

N es el número de civilizaciones en nuestra galaxia con las que podemos esperar entablar comunicación.

y:

R* es el ritmo de formación de estrellas en la galaxia
fp es la fracción de esas estrellas que tienen planetas
ne es el número medio de planetas por estrella (que tengan planeta) que pueden potencialmente mantener vida
fl es la fracción de esos planetas en los que se desarrolla vida
fi es la fracción de los anteriores en los cuales se desarrolla vida inteligente
fc es la fracción de los anteriores en los cuales la vida inteligente puede (es decir, tiene tecnología para) y quiere comunicarse.
L es la esperanza de vida de una civilización que cumpla esas características.

Por supuesto, éstos parámetros son meramente especulativos y es casi imposible que alguna vez se conozcan sus valores exactos. Lo asombroso de esta ecuación es que, incluso tomando valores conservadores de los parámetros, Drake, Sagan y sus colegas se encontraron con valores de entre 1000 a 5000 especies inteligentes conviviendo en la galaxia!

Por supuesto, no ha faltado gente que ha manipulado los parámetros para obtener valores finales de N=1 o incluso menores, afirmando así que estamos solos en el universo.

El parámetro clave de esta ecuación es la L (esperanza de vida de una civilización). Si ésta es muy elevada, del orden de varias decenas de miles de años, como era la hipótesis inicial de Drake, la galaxia debe estar bullendo de civilizaciones extraterrestres buscando contactar con nosotros. Ésto choca de frente con la Paradoja de Fermi, que simplemente dice que aunque es cierto que las probabilidades de existencia de vida extraterrestre inteligente son elevadísimas debido a la enormidad de la galaxia, existe una patente falta de evidencias de contacto con tales civilizaciones.

En 1966 Sagan, que era pacifista, ante la escalada en la tensión de la Guerra Fría y la amenaza cada vez más patente de una guerra nuclear, intentó explicar esta paradoja indicando que está en la naturaleza de toda civilización avanzada un impulso a autodestruirse al mejorar su tecnología. Este factor supone valores de L mucho más pesimistas, quizás rondando los 100 años. Estimaciones basadas en tendencias históricas y en civilizaciones ya desaparecidas indican valores de unos 400 años, pero obviamente ninguna civilización en la Tierra ha tenido la capacidad destructiva que tienen algunas naciones actualmente.

Cabe decir que, por ahora, el valor más adecuado para el parámetro L que conocemos es de aproximádamente 70 años, que es la cantidad de tiempo que lleva existiendo la única civilización conocida que cumple las premisas de Drake, es decir, nosotros humanos desde que empezamos a comunicarnos con el espacio exterior mediante la invención de la radioastronomía.

70 años y contando, esperemos que durante mucho tiempo!
un abrazo a tod@s!
dani

“We live in a society mostly dependent on science and technology, in which hardly anyone knows anything about science and technology. This is a prescription for disaster.”
Carl Sagan

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